Le lancement du télescope géant Webb de la NASA a été retardé.

Après une série d’échecs, la date de lancement du télescope spatial James Webb a été repoussée à 2021.  Le lancement du télescope spatial James Webb a été retardé, encore une fois, a annoncé la NASA la semaine dernière, après qu’une  » anomalie de test acoustique  » ait retardé les choses. La nouvelle date de lancement du  » prochain grand observatoire astronomique mondial  » est prévue pour le 30 mars 2021, après que les dépassements de budget et les problèmes de tests aient entraîné une série de retards imprévus. La NASA a cité l’optimisme déplacé comme étant le problème sous-jacent ici – pour un observatoire de cette envergure, le moindre oubli peut mener à des problèmes indicibles. Un comité d’examen indépendant mis sur pied par la NASA pour assurer la surveillance a conclu qu’il n’y a pas de  » petits  » problèmes sur une bête de cette taille.

« La complexité et la nature hautement intégrée de l’observatoire  » signifie qu' » une très petite erreur humaine ou anomalie de test peut avoir un impact sur le calendrier par mois et le coût par dizaines de millions de dollars « , écrit le conseil.

Tous les problèmes sur un télescope de cette taille ne sont cependant pas mineurs : les déchirures dans le pare-soleil de la taille d’un court de tennis, causées par l’entrepreneur Northrop Grumman, ont été l’une des raisons pour lesquelles le lancement a été retardé plus tôt cette année, a annoncé Nasa en mars dernier, lorsque le lancement fut reprogrammé pour mai 2020 après une première date prévue en octobre 2018 qui avait été abandonnée.

Depuis le début du projet en 1996, après de multiples retards et l’élargissement de sa portée, son budget a explosé, passant de 0,5 milliard à 9,6 milliards de dollars. Ce gonflement a ajouté 800 millions de dollars de plus aux coûts, ce qui signifie que le Congrès doit approuver à nouveau l’augmentation des dépenses si l’on veut que Webb aille de l’avant.

En théorie, la nouvelle date de lancement permet de gagner du temps pour la mise en œuvre de toutes les recommandations de la commission d’examen, ce qui comprend de nouvelles structures de rapport et de vérification et d’autres formes d’atténuation des risques. Webb a fait l’objet d’une refonte majeure en 2005 et a subi de nombreux revers après le début des essais en 2016.

Le télescope Webb – du nom de James E. Webb, administrateur de la NASA de 1961 à 1968, qui a joué un rôle essentiel dans les missions Apollo – est mis au point par la NASA, l’Agence spatiale européenne et l’Agence spatiale canadienne pour remplacer le télescope spatial Hubble. Il offrira une résolution sans précédent et espère observer certains des événements et objets les plus lointains de l’univers, comme la formation des premières galaxies, étoiles, planètes, exoplanètes et novas.

Webb a une structure géante en nid d’abeille, comme sur la photo ci-dessus, de 18 miroirs hexagonaux plaqués or en béryllium, qui ont ensemble un diamètre de 6,5 mètres, bien plus grand que le 2,4 de Hubble. Le télescope sera stationné près de la pointe Lagrangienne Terre-Soleil L2, et un immense pare-soleil de Kapton recouvert de silicium et d’aluminium (un film polyimide stable à de nombreuses températures) maintiendra les miroirs de Webb en dessous de -220°C.

Contrairement à Hubble, qui observe la lumière près des rayons ultraviolets, visibles et infrarouges, Webb observe la lumière allant de l’orange et du rouge visibles à l’infrarouge moyen. Cela signifie qu’il peut observer des « objets à fort décalage vers le rouge » trop vieux et trop éloignés pour que les instruments antérieurs puissent les capturer. Comme si les défis d’échelle ne suffisaient pas à l’équipe Webb, l’observatoire sera tellement éloigné de la Terre qu’il sera inutilisable par des missions habitées ou robotisées : une fois déployé, il n’y a plus de retour en arrière.

« De la détection de la lumière des premières étoiles et galaxies de l’univers lointain à la recherche de signes d’habitabilité dans l’atmosphère des exoplanètes voisines « , écrit Thomas Zurbuchen de la NASA,  » la science exceptionnelle de Webb soutiendra une grande partie de l’astrophysique à l’avenir – espérons simplement que les résultats seront là un jour.